Turberas mantienen gran cantidad de carbono, pero esto podría cambiar

Más valioso de lo que parece. David Stanley / Flickr , CC BY Más valioso de lo que parece. David Stanley / Flickr , CC BY

Dada la cantidad de carbono que contienen las turberas y lo vulnerables que son es fundamental tomar medidas para preservarlos. El primer paso, sin embargo, es crear conciencia en todo el mundo sobre este preciado recurso natural y las consecuencias de seguir explotándolo. Asi lo explica la profesora Julie Loisel en un articulo pubicado por el portal The Conversation.

Las turberas mantienen una gran cantidad de carbono fuera de la atmósfera de la Tierra, pero eso podría terminar con el calentamiento y el desarrollo

The Conversation, 8 de diciembre, 2020.- Las turberas son un tipo de humedal donde el material vegetal muerto no se descompone por completo porque está demasiado empapado. En estos ecosistemas, la turba se acumula como un suelo oscuro y esponjoso que a veces se denomina césped. Durante miles de años, capas de turba de varios metros de espesor se acumulan y atrapan grandes cantidades de carbono, lo que ayuda a enfriar el clima a escala mundial.

Pero eso podría no ser así por mucho más tiempo. El calentamiento de las temperaturas y las acciones humanas, como el drenaje de los pantanos y su conversión para la agricultura, amenazan con convertir las turberas del mundo de depósitos de carbono en fuentes de carbono.

En un estudio recientemente publicado, nuestro equipo multidisciplinario de 70 científicos de todo el mundo analizó la investigación existente y encuestó a 44 expertos líderes para identificar factores que podrían cambiar el balance de carbono de las turberas ahora y en el futuro. Descubrimos que la degradación del permafrost, el calentamiento de las temperaturas, el aumento del nivel del mar y la sequía están provocando que muchas turberas de todo el mundo pierdan parte del carbono almacenado. Esto se suma a la rápida degradación causada por la actividad humana. Y a menos que se tomen medidas para proteger las turberas, la pérdida de carbono podría acelerarse.

Mapa que muestra la distribución global de turberas.

Las turberas se encuentran en aproximadamente 180 países. Muchos de ellos no han sido reconocidos y aún no están correctamente cartografiados. Levi Westerveld / GRID-Arendal , CC BY-ND

De sumidero de carbono a fuente de carbono

Aunque solo ocupan el 3% de la superficie terrestre mundial, las turberas contienen aproximadamente el 25% del carbono del suelo mundial, el doble que los bosques del mundo. Las turberas existen en todos los continentes, incluso en la Antártida . En los EE. UU. Se encuentran en muchos estados, incluidos Maine, Pennsylvania, Washington y Wisconsin. Estos ecosistemas se forman donde la materia orgánica parcialmente descompuesta se acumula en un suelo frío que casi siempre está húmedo, lo que ralentiza drásticamente la descomposición.

Los seres humanos han utilizado la turba durante siglos como combustible y también para dar sabor al whisky.

Pero ahora el cambio climático está alterando esas condiciones. Por ejemplo, en muchas regiones del Ártico, el rápido deshielo del permafrost promueve la actividad microbiana que libera gases de efecto invernadero a la atmósfera. Estos microbios se alimentan de turbas ricas en carbono que alguna vez estuvieron congeladas.

Los incendios masivos de turberas también contribuyen. Se sabe que los incendios forestales recientes como los de Rusia liberan tanto carbono en unos pocos meses como las emisiones totales de dióxido de carbono humano en un año entero. Y estos incendios son especialmente difíciles de apagar. Las brasas dentro de la materia orgánica densa pueden volver a encenderse muchos meses o incluso años después.

Las actividades humanas también están aumentando las emisiones de gases de efecto invernadero de estos ecosistemas ricos en carbono. En el Reino Unido, por ejemplo, la extracción de turba para su uso en jardinería ha provocado que las turberas emitan aproximadamente 16 millones de toneladas de carbono cada año, aproximadamente el equivalente a las emisiones anuales de gases de efecto invernadero de más de 12 millones de automóviles .

En Indonesia y Malasia , a medida que la tierra fértil se vuelve cada vez más escasa, las turberas se están quemando, drenando y reutilizando. La mayoría de las turberas de Indonesia ya han sido destruidas para construir plantaciones de aceite de palma.

Bloques de turba apilados para secar

Turba cortada en bloques y secando en rejillas en Tierra del Fuego, Argentina. Julie Loisel , CC BY-ND

El Instituto de Recursos Mundiales estima que en Indonesia y Malasia, el drenaje de turberas da como resultado emisiones anuales totales iguales a las de casi 70 plantas de carbón. Estas actividades también ponen en peligro a poblaciones animales vulnerables, como los orangutanes y diversas especies de peces de agua dulce. La degradación de las turberas debido a la actividad humana representa del 5 al 10% de las emisiones anuales de dióxido de carbono de la actividad humana , a pesar de la pequeña huella geográfica de estas zonas.

Cuantificación del carbono de las turberas

Es difícil predecir cuánto carbono se liberará de las turberas en todo el mundo, especialmente porque ningún modelo puede representar adecuadamente estos ecosistemas y los muchos factores que influyen en su balance de carbono.

Las turberas no están incluidas en la mayoría de los modelos del sistema terrestre que los científicos usan para hacer proyecciones de cambio climático en el futuro. Existe una visión de larga data de que las turberas son actores menores en el ciclo global del carbono año tras año , pero nuestro estudio y muchos otros muestran que el cambio climático y la intervención humana están haciendo que estos ecosistemas sean muy dinámicos. Nuestro estudio destaca la necesidad de integrar las turberas en estos modelos; también esperamos que pueda ayudar a dirigir nuevas investigaciones.

Aunque los modelos no están listos, es necesario tomar decisiones ahora sobre cómo gestionar las turberas. Es por eso que encuestamos a expertos como un primer paso para predecir el destino del carbono de la turba en todo el mundo.

Basándonos en sus respuestas, estimamos que para 2100 se podrían emitir 100 mil millones de toneladas de carbono de las turberas, una cantidad equivalente a unos 10 años de emisiones de todas las actividades humanas, incluida la quema de combustibles fósiles y la tala de bosques. Los expertos que consultamos no han llegado a un consenso, y nuestra estimación es muy incierta: los cambios netos en el carbono de la turba durante los próximos 80 años podrían oscilar entre una ganancia de 103 mil millones de toneladas y una pérdida de 360 ​​mil millones de toneladas.

No todas las regiones se verán afectadas de la misma manera. Las turberas de latitudes altas podrían ver un aumento en el almacenamiento de carbono bajo un clima cálido debido al mayor crecimiento de las plantas y una mayor acumulación de turba. Las turbas tropicales, por otro lado, tienen más probabilidades de secarse y quemarse debido al calentamiento de las temperaturas y la actividad humana. Estos factores y las elecciones humanas sobre el uso de turberas afectarán si estas áreas se convierten en fuentes de carbono o sumideros en el futuro.

Humedal boscoso tropical

Turberas tropicales en Panamá. Ángela Gallego-Sala , CC BY-ND

En general, nuestros resultados sugieren que las emisiones de carbono superarán las ganancias de carbono en los próximos años, principalmente debido a los impactos humanos en las turberas tropicales. Este cambio de sumidero de carbono a fuente de carbono alimentará un circuito de retroalimentación positiva, con turberas liberando carbono que hace que el clima de la Tierra sea más cálido, lo que hace que las turberas liberen más carbono, y así sucesivamente.

A pesar de la incertidumbre en nuestros hallazgos, creemos que nuestros resultados muestran que las turberas deben incluirse en los modelos climáticos y que las naciones deben tomar medidas para preservarlas.

Hacia un uso sostenible

Debe lograrse un equilibrio entre el uso racional de las turberas y las necesidades económicas locales. Dada la cantidad de carbono que contienen las turberas y lo vulnerables que son, muchos expertos encuestados creen que la gente pronto adoptará prácticas más sostenibles para gestionarlas. Pero otros no son tan optimistas. En regiones como las cuencas del Amazonas y el Congo, donde se descubrieron recientemente grandes complejos de turberas, es fundamental tomar medidas para preservarlos.

Las turberas también deben considerarse en los modelos de evaluación integrados que los investigadores utilizan para comprender los impactos del cambio climático y las opciones para mitigarlos. Los modelos que proyectan el cambio socioeconómico futuro y las vías de emisión de carbono podrían ayudar a desarrollar incentivos como la fijación de precios del carbono en las turberas y las prácticas de uso sostenible. Esto cambiaría la forma en que se valoran y gestionan estos ecosistemas.

El primer paso, sin embargo, es crear conciencia en todo el mundo sobre este preciado recurso natural y las consecuencias de seguir explotándolo.

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* Julie Loisel es p
rofesora asistente de Geografía, Texas A&M University. Ha realizado investigaciones de campo sobre ecología de ecosistemas terrestres, paleoclimatología y geomorfología en el suroeste de los Estados Unidos, Canadá, Alaska, Patagonia austral (Chile y Argentina), Perú y la Península Antártica. Su investigación se centra en la respuesta de los ecosistemas terrestres a largo plazo al cambio global, específicamente en el secuestro de carbono en ecosistemas de turberas de todo el mundo y en reconstrucciones paleoambientales basadas en turba utilizando un conjunto de proxies (fósiles de plantas, isótopos estables, amebas testadas, etc.).

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Fuente: The Conversation: https://theconversation.com/peatlands-keep-a-lot-of-carbon-out-of-earths-atmosphere-but-that-could-end-with-warming-and-development-151364

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