Bolivia envenena con mercurio a indígenas

Apolinar Ocampo con su esposa Cristina Torres y sus hijos en la comunidad Esse Ejja de Eyiyo Quibo, Bolivia. Imagen de Dan Collyns. Bolivia, 2023. Apolinar Ocampo con su esposa Cristina Torres y sus hijos en la comunidad Esse Ejja de Eyiyo Quibo, Bolivia. Imagen de Dan Collyns. Bolivia, 2023.

“Los mineros lo saben, pero no dicen nada. Sólo les importa cuántos kilos de oro obtendrán, cómo comprarán nueva maquinaria y adónde irán después”.

Por Dan Collyns*

Pulitzer Center, 25 de enero, 2024.- Las personas que viven a lo largo de los ríos en la cuenca del Amazonas tienen síntomas neurológicos graves y niveles peligrosamente altos de mercurio en sus cuerpos debido a la contaminación de la minería de oro.

El río Beni, que nace en las tierras altas de La Paz en Bolivia y serpentea hacia la cuenca del Amazonas, es el alma de la comunidad Esse Ejja. “Comemos todo tipo de pescado, grande o pequeño, todos los días”, afirma Apolinar Ocampo. "No tenemos nada más para comer". Pero los peces que pescan los están envenenando.

El mercurio es clave para la minería de oro aluvial, una práctica que está en auge en Bolivia. Los mineros dragan los sedimentos y luego añaden mercurio líquido para que forme una capa alrededor de las partículas de oro en el limo. 

Más tarde, los microbios del agua y del suelo transforman el metal tóxico en metilmercurio, que acaba en el cuerpo de los peces y otros animales. Asciende en la cadena alimentaria y se concentra 10 veces más en cada paso.

Esto está teniendo un impacto devastador en los Esse Ejja, cuyo nombre significa “gente del río”, y otros pueblos indígenas ribereños del norte de Bolivia. Oscar Campanini del Centro de Documentación e Información de Bolivia y sus colegas recolectaron 865 muestras de cabello humano de las comunidades que viven en las cuencas de los ríos Beni, Madre de Dios y Mamoré.

Casi el 90 por ciento de ellos registraron niveles de mercurio superiores a 1 microgramo por gramo, el límite de seguridad establecido por la Organización Mundial de la Salud y otros organismos internacionales, y en algunas pruebas se alcanzaron niveles de hasta 114,4 μg/g. Se espera que los datos se publiquen en su totalidad a finales de este año.

“Sabíamos que había un problema por todos los estudios que se habían realizado en varias zonas de estos ríos”, dice Campanini. “Pero no imaginábamos que el alcance y la intensidad fueran tan altos”.

El metilmercurio causa una amplia gama de síntomas neurológicos. Los aldeanos de Esse Ejja se quejan de dolores en el cuerpo y la cabeza, pérdida de memoria y confusión, además de vómitos y diarrea. Un hombre, Carlos Sosa, con una prueba que registra 13,6 μg/g de mercurio, dice que no puede dormir debido a dolores constantes y temblores incontrolables.

Un estudio realizado en  2021  encontró niveles peligrosamente elevados de mercurio en mujeres de Brasil, Venezuela y Colombia, pero los niveles más altos, con diferencia, se observaron en mujeres bolivianas, con un promedio de casi ocho veces el límite seguro. Los niveles altos de mercurio durante el embarazo pueden afectar el desarrollo neurológico del feto.

Ocampo, que tiene ocho hijos, dice que les cuesta aprender en la escuela. “Cuando el profesor dice haz esto o aquello, no lo entienden. Mi hija tiene 5 años y apenas habla”.

Su esposa, Cristina Torres, tenía niveles de mercurio de 6,35 μg/g, más de seis veces superiores al límite de seguridad. “Antes paríamos en casa; ahora todos tenemos que ir a la clínica”, dice. Necesitaba una cesárea para su último hijo, que nació con bajo peso y tiene anemia.

"El problema de los déficits cognitivos es muy grave", dice  Roger Carvajal  de la Universidad Superior de San Andrés en La Paz, Bolivia. "Presumimos que toda una generación de niños, adolescentes y adultos jóvenes tendrá dificultades de aprendizaje".


Mineros de oro artesanales trabajando en el río Kaká en la región de La Paz en la Amazonía boliviana. Imagen de Dan Collyns. Bolivia, 2023.

Desde 2013, Bolivia es signataria del Convenio de Minamata sobre el Mercurio, un acuerdo de 128 países para frenar o eliminar casi todos los usos del metal, incluso en la minería de oro a pequeña escala, y para proteger a las poblaciones vulnerables de la contaminación. Pero el estado está haciendo poco para mitigar las consecuencias tóxicas del auge del oro en el Amazonas.

el estado está haciendo poco para mitigar las consecuencias tóxicas del auge del oro en el Amazonas.

Entre 2015 y 2019, Bolivia importó un total asombroso de  990,9 toneladas  de mercurio. Las importaciones cayeron desde el pico de 2019 a 91,66 toneladas en 2021, pero esto aún lo coloca entre los cinco principales importadores del mundo, según  datos del Banco Mundial .

También es un centro para la reventa del metal a los países vecinos, dice Miroslava Castellón, que trabaja para el viceministerio de Medio Ambiente de Bolivia como gerente del programa de contaminantes orgánicos persistentes. 

Pero desde junio de 2023, las importaciones de mercurio deben ser registradas y autorizadas por el Ministerio de Minería, afirma. Añadió que existe un plan nacional para eliminar gradualmente su uso, aunque aún no se han fijado objetivos de reducción.

No es casualidad que el oro se haya convertido en el principal producto de exportación de Bolivia. En 2022, el país exportó 52,25 toneladas de oro por un valor de 3.200 millones de dólares, casi ocho veces la cantidad de 2011. Grupos mineros sindicalizados y políticamente poderosos llamados “cooperativas” representan prácticamente toda la producción de oro.

“Aquí hay mucho oro, pero también mucha pobreza”, dice Pablo Camacho, médico del centro de salud de Mayaya, un pueblo minero a orillas del río Kaká. Ha visto múltiples problemas de salud en comunidades indígenas, incluido bajo peso al nacer y bebés que nacen con dedos faltantes, oídos externos deformes y paladar hendido.

“Hay un pacto de silencio”, afirma. “Los mineros lo saben, pero no dicen nada. Sólo les importa cuántos kilos de oro obtendrán, cómo comprarán nueva maquinaria y adónde irán después”.

---
* Dan Collyns es un periodista multimedia galardonado que cubre América Latina y vive en Lima, Perú. Esta investigación, apoyada por el Centro Pulitzer, formará parte de una investigación más amplia sobre la minería ilegal de oro en la selva amazónica para un próximo libro titulado Blood Gold, publicado por la editorial británica Bloomsbury.

----
Fuente: Publicado por el portal del Pulitzer Center el 10 de enero de 2024: https://pulitzercenter.org/stories/how-bolivias-gold-rush-poisoning-indigenous-communities

Escucha nuestro podcast


AÑADE UN COMENTARIO
CAPTCHA
This question is for testing whether or not you are a human visitor and to prevent automated spam submissions.