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Hacia una gran transición forestal (I)

La expansión industrial ha resultado en la pérdida de unos 420 millones de hectáreas de bosque en general desde 1990, y la disminución del bosque primario antiguo en todo el mundo en más de 80 millones de hectáreas.

Por Dr. Nafeez Ahmed*

The Ecologist, 31 de julio, 2020.- La pandemia de Covid-19 no salió de la nada. Era un síntoma de las estructuras fundamentales de la civilización industrial, y es una señal de alerta temprana de cómo esta civilización está erosionando rápidamente las mismas condiciones de su propia existencia.

Durante la última década, los científicos ambientales han advertido que las actividades humanas están cada vez más en riesgo de romper los límites planetarios que definen los límites ambientales en los que la humanidad puede operar de manera segura.

A medida que la civilización industrial invade cada vez más los ecosistemas naturales, estamos reduciendo este "espacio operativo seguro" para la supervivencia humana.

Punto muerto

La deforestación es uno de los impulsores más intratables y aún más potentes de la crisis ambiental. También es uno de los cuatro de los nueve límites planetarios que la civilización ya tenía un alto riesgo de cruzar hace cinco años, según una investigación publicada en la revista Science .

Otros límites que estábamos a punto de romper en ese momento incluían la velocidad a la que las especies se extinguían, los niveles de dióxido de carbono atmosférico y el flujo de nitrógeno y fósforo al medio ambiente debido a la agricultura industrial.

Cuanto más superamos estos y otros límites planetarios, mayor es el riesgo de conducir irreversiblemente a la Tierra a un estado menos hospitalario para la humanidad.

Cinco años después, la erupción de la pandemia de Covid-19 ha expuesto hasta qué punto estamos erosionando gradualmente y reduciendo este "espacio operativo seguro" para la supervivencia humana, un hecho que es evidente en el impasse estructural que enfrentamos ahora: permitir el virus correr a través de la población conduce a tasas de mortalidad masivas, colapso de los sistemas de salud y la caída del PIB; bloquearse para suprimir el virus resulta en una demanda hemorrágica, la contracción de múltiples sectores industriales y la caída del PIB.

Ambos escenarios implican muertes masivas de poblaciones vulnerables en diferentes niveles de tiempo, ya sea por enfermedad u otros impactos socioeconómicos. Y una trayectoria de negocios como siempre anuncia más de lo mismo.

La deforestación es uno de los impulsores más intratables y aún más potentes de la crisis ambiental.

Pandemia 

Un nuevo informe del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente señala que la pandemia de Covid-19 es esencialmente una prueba seca de lo que podría ser una pandemia aún peor. 

Es parte de una tendencia creciente en las enfermedades zoonóticas que circulan entre los animales anfitriones que saltan a los humanos, impulsados ​​por procesos centrales de expansión industrial que, si continúan, seguramente desencadenarán la próxima pandemia.

La pandemia ha llevado a la civilización humana a un estado de retirada, como parte de un complejo mucho más amplio de procesos industriales en expansión.

A pesar de esto, la mayoría de los gobiernos, formuladores de políticas y líderes empresariales no entienden la magnitud de la crisis o su verdadera naturaleza. Están clamando por un retorno a los negocios habituales para simplemente hacer que las economías vuelvan a moverse, con poca reflexión sobre cómo esto solo reforzaría los comportamientos que nos llevaron a este lío insoluble en primer lugar.

Dado que la combinación global de disrupción social, infraestructuras de atención médica tensas, bloqueos y distanciamiento social han tensado la actividad económica normal, esto ha puesto en riesgo de deshacerse de compromisos ambientales aparentemente costosos. 

La deforestación se encuentra entre los principales impulsores del calentamiento global, ya que contribuye con casi una décima parte de todas las emisiones de dióxido de carbono (CO2) debido a la pérdida de la cubierta arbórea de los bosques tropicales. Esto es tan grande que si la deforestación tropical fuera un país, ocuparía un tercio en las emisiones globales de CO2 detrás de China y los Estados Unidos.

En medio de tales presiones, no es sorprendente ver que la deforestación impulsada por la actividad maderera se ha acelerado en Brasil, Colombia, Camboya, Indonesia, Nepal y Madagascar durante la pandemia de Covid-19, en parte debido a la reducción del monitoreo ambiental por parte de las autoridades y las duras consecuencias económicas en medio de regímenes de bloqueo.

En el contexto de la pandemia, ¿el desafío de la deforestación representa la violación por parte de la civilización industrial de una frontera clave del sistema terrestre planetario hace unos cinco años? Esta pregunta es particularmente pertinente dado que incluso si bien padece una de sus graves consecuencias en la forma de la pandemia de Covid-19, el progreso en el tratamiento de la deforestación está en riesgo de revertirse, exactamente cuando necesitamos poner fin de inmediato a la deforestación de una vez por todas. todas.

Simulacro de incendio 

Según el profesor Kees van Veen, director científico del programa Sociedad Sostenible de la Universidad de Groningen en los Países Bajos, la pandemia puede entenderse como "otra expresión del hecho de que la humanidad empuja los límites planetarios". La creciente población mundial aumenta las posibilidades de que alguien en algún lugar se vea afectado con un virus nuevo y peligroso.

"Estas posibilidades aumentan debido al hecho de que la humanidad se expone cada vez más a diferentes "hábitats" de virus al penetrar en la biosfera más y más profundamente. Combinado con nuestras redes de transporte muy eficientes y globales entre áreas urbanas densamente pobladas, los virus pueden propagarse muy rápidamente y nuevos accidentes están esperando a suceder".

Sin embargo, Covid-19 no es simplemente una carrera en seco para la próxima pandemia: también es, como ha dicho el director ejecutivo del Pacto Mundial de las Naciones Unidas, Lise Kingo, un "simulacro de incendio" para la catástrofe climática. 

La deforestación se encuentra entre los principales impulsores del calentamiento global, ya que contribuye con casi una décima parte de todas las emisiones de dióxido de carbono (CO2) debido a la pérdida de la cubierta arbórea de los bosques tropicales. Esto es tan grande que si la deforestación tropical fuera un país, ocuparía un tercio en las emisiones globales de CO2 detrás de China y los Estados Unidos.

La pandemia de Covid-19 nos ofrece un momento de despertar. Hemos llegado a un punto de inflexión para la especie humana. El mundo necesita nuevos enfoques globales para abordar la deforestación no solo para evitar la próxima pandemia, sino para evitar una catástrofe climática, junto con otras formas de colapso de la biodiversidad y crisis ecológicas.

Hemos llegado a un punto de inflexión para la especie humana. El mundo necesita nuevos enfoques globales para abordar la deforestación no solo para evitar la próxima pandemia, sino para evitar una catástrofe climática, junto con otras formas de colapso de la biodiversidad y crisis ecológicas.

Si no lo hacemos, nos enfrentaremos a una tormenta perfecta cada vez más intensa de catástrofes ecológicamente vinculadas que erosionarán cada vez más el "espacio operativo seguro" para la supervivencia humana. Ese proceso de erosión a medida que rompemos los límites planetarios ya ha comenzado. Necesitamos ponerle fin, ahora mismo.

Colapso

El problema de la deforestación proporciona una ventana poderosa sobre cuán intratables son realmente los procesos de destrucción ambiental. Estos procesos están integrados en las estructuras centrales de producción y consumo que sustentan la civilización industrial tal como la conocemos.

En 2013, el Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC) de la ONU evaluó que la deforestación era responsable de hasta el 10 por ciento de las emisiones de dióxido de carbono inducidas por el hombre. Pero cuando se tiene en cuenta la degradación de los bosques (impactos negativos en la estructura o función de un bosque que no disminuyen el tamaño de su área) y las emisiones de CO2 de las turberas tropicales, esta cifra aumenta al 15 por ciento.

Los datos satelitales para el período 2003-14 muestran que los bosques tropicales han dejado de actuar como "sumideros" de carbono, porque emiten más carbono del que capturan debido a la deforestación y la degradación.

La deforestación también exacerba el calentamiento a escalas locales dentro de los ecosistemas tropicales. Un estudio reciente en Environment Research Letters "encontró que el calentamiento local es mayor que el pronosticado por más de un siglo de cambio climático en el peor de los casos de emisiones".

Cuanto más grandes son los parches de deforestación, más "extremos" son los impactos del calentamiento local. Como resultado, "los efectos combinados de la deforestación y el cambio climático en las temperaturas tropicales presentan un desafío excepcionalmente difícil para la salud pública a largo plazo, la seguridad ocupacional y la seguridad económica de las poblaciones tropicales".

Consumo

Pero la deforestación también pone en peligro los ecosistemas planetarios críticos de maneras más directas, formas que, de socavarse, en sí mismas podrían poner en peligro el "espacio operativo seguro" para la humanidad.

Antes del desarrollo de las civilizaciones humanas, la Tierra estaba cubierta por 60 millones de kilómetros cuadrados de bosque. Como la deforestación se ha acelerado debido a la huella humana en el planeta, ahora quedan menos de 40 millones de kilómetros cuadrados de bosque.

En mayo, un nuevo estudio impactante publicado en Nature Scientific Reports, realizado por los físicos Dr. Gerardo Aquino del Instituto Alan Turing en Londres y el profesor Mauro Bologna del Departamento de Ingeniería Electrónica de la Universidad de Tarapacá, llegó a una conclusión basada en el examen de esta dinámica.

Su estudio en particular modeló las interacciones entre humanos y bosques en las últimas décadas, junto con su impacto potencial en la viabilidad de la civilización humana. Sus hallazgos fueron alarmantes: "Los cálculos muestran que, manteniendo la tasa real de crecimiento de la población y el consumo de recursos, en particular el consumo forestal, nos quedan algunas décadas antes de un colapso irreversible de nuestra civilización".

Al rastrear la tasa actual de consumo de recursos contra la tasa de deforestación, los autores encontraron que "estadísticamente, la probabilidad de sobrevivir sin enfrentar un colapso catastrófico es muy baja". Al ritmo actual de deforestación, proyectaron que todos los bosques del mundo desaparecerían en aproximadamente 100-200 años.

A medida que los bosques brindan servicios críticos a los sistemas de soporte vital necesarios para la supervivencia humana en el planeta, incluido el almacenamiento de carbono, la producción de oxígeno, la conservación del suelo, la regulación del ciclo del agua, el apoyo a los sistemas alimentarios naturales y humanos y los hogares para innumerables especies, "es muy poco probable que imagine la supervivencia de muchas especies, incluida la nuestra, en la Tierra sin ellas ".

Catastrófico 

En ese escenario, la civilización humana comenzaría a colapsar mucho antes del punto terminal para la destrucción del bosque a escala planetaria, potencialmente bien dentro de las próximas dos o cuatro décadas.

Los autores del estudio escribieron: "En conclusión, nuestro modelo muestra que un colapso catastrófico en la población humana, debido al consumo de recursos, es el escenario más probable de la evolución dinámica basada en los parámetros actuales.

"Adoptando un modelo determinista y estocástico combinado, concluimos desde un punto de vista estadístico que la probabilidad de que nuestra civilización sobreviva a sí misma es inferior al 10 por ciento en el escenario más optimista. Los cálculos muestran que, manteniendo la tasa real de crecimiento de la población y consumo de recursos, en particular el consumo forestal, nos quedan algunas décadas antes de un colapso irreversible de nuestra civilización".

Este veredicto parecería indicar que existe una probabilidad de más del 90 por ciento de un colapso de la civilización industrial debido solo a la deforestación; esto es extraordinariamente alto.

Industria

Desde 1990, la expansión industrial ha resultado en la pérdida de unos 420 millones de hectáreas de bosque en general, y la disminución del bosque primario antiguo en todo el mundo en más de 80 millones de hectáreas.

El principal impulsor de la deforestación y la degradación forestal es la expansión agrícola, en particular la agricultura comercial a gran escala, que es responsable de aproximadamente el 80 por ciento de la deforestación mundial. Entre 2000 y 2010, los últimos tipos de agricultura representaron alrededor del 40 por ciento de la deforestación tropical, y la agricultura de subsistencia local otro 33 por ciento.

De las principales instituciones políticas del mundo, la Unión Europea quizás ha estado a la vanguardia del desarrollo de nuevos enfoques legislativos y políticos para abordar la deforestación. Pero existen fuertes razones para sospechar que estos enfoques no son adecuados para su propósito, e incluso pueden profundizar el desafío.

Un nuevo estudio realizado por la Comisión de la UE en febrero descubrió que la expansión agrícola detrás de la deforestación es impulsada por la creciente demanda de productos clave, como la soja, la carne y los aceites vegetales como el aceite de palma, colza y girasol. 

Y aunque la producción de tales productos a menudo tiene lugar en países en desarrollo de América del Sur, África occidental y el sudeste asiático, la realidad es que gran parte del impulso para la producción proviene de los consumidores occidentales: aproximadamente un tercio de los productos agrícolas comercializados a nivel mundial vinculados a la deforestación fue consumida por los países europeos entre 1990 y 2008.

Por lo tanto, la deforestación no es solo un problema fuera de Occidente. Una nueva investigación publicada en julio en la revista Nature Research mostró que las tasas de deforestación en los bosques de la UE están acelerando. Los bosques representan alrededor del 38 por ciento de la superficie terrestre de la UE. Se cosechan regularmente para la producción de madera.

Pero entre 2016 y 2018, la pérdida de biomasa debido a la cosecha aumentó en un 69 por ciento, en comparación con el período comprendido entre 2011 y 2015. El área de bosque aprovechado también aumentó en un 49 por ciento durante estas escalas de tiempo.

Aceite de palma 

El estudio atribuyó este aumento en la deforestación europea al aumento de la demanda de madera para uso como combustible, entre otros productos de madera.

El "aumento abrupto" de la deforestación plantea una grave amenaza para la UE que cumple con sus objetivos de mitigación climática: "Si continúa una tasa tan alta de cosecha forestal, la visión de la UE posterior a 2020 de la mitigación climática basada en los bosques puede verse obstaculizada, y el adicional las pérdidas de carbono de los bosques requerirían reducciones adicionales de emisiones en otros sectores para alcanzar la neutralidad climática para 2050 ".

Sin embargo, en sus esfuerzos recientes para abordar la deforestación desde 2015, el enfoque abrumador de la UE no ha estado en su propia complicidad directa en la deforestación, sino más bien en el papel de los productos externos.

De hecho, el producto que recibe las críticas más mordaces, como se refleja en el borrador del marco legal de la UE más reciente para detener la deforestación, es el aceite de palma. El anteproyecto de marco se basa en el enfoque ya existente de la UE: en 2019, la UE decidió dejar de clasificar el aceite de palma para biodiesel como un producto de energía renovable, y comenzó a implementar una eliminación planificada.

El aceite de palma ha sido sin duda uno de los principales impulsores de la deforestación, particularmente en partes del sudeste asiático. La región ha experimentado la tasa más alta de deforestación de cualquier región tropical importante, perdiendo 1.2 por ciento de bosque anualmente, en comparación con América Latina (0.8 por ciento) y África (0.7 por ciento). A este ritmo, el sudeste asiático perderá las tres cuartas partes de sus bosques y el 42 por ciento de su biodiversidad para fines de este siglo.  

En ese escenario, la civilización humana comenzaría a colapsar mucho antes del punto terminal para la destrucción del bosque a escala planetaria, potencialmente bien dentro de las próximas dos o cuatro décadas.

Carne de vaca

Si bien es un importante impulsor, el aceite de palma no es, de hecho, el mayor impulsor de la deforestación.

En 2019, informé sobre un nuevo estudio importante en la revista Global Environmental Change que encontró que entre 2010 y 2014, la producción de carne y semillas oleaginosas representó más de la mitad de las emisiones de carbono de la deforestación tropical. El estudio también cuantificó con precisión qué productos eran más responsables de la deforestación que otros.

Llegó a la conclusión de que el principal impulsor mundial de las emisiones de carbono inducidas por la deforestación es la producción de carne de res en Brasil, el resto de América Latina y África, que representan alrededor del 34 por ciento de las emisiones. El siguiente factor principal es el de los productos de semillas oleaginosas, como los aceites vegetales, en alrededor del 20 por ciento.

El estudio pudo desglosar la responsabilidad de las emisiones de otra manera. En general, América Latina tiene la mayor parte de la responsabilidad, ya que representa poco menos de un tercio de las emisiones de carbono vinculadas a la deforestación, y solo Brasil genera una quinta parte de las emisiones. En general, el aceite de palma producido en Asia-Pacífico representó el 14 por ciento, una cantidad sustancial, pero aún menos de la mitad del primero.

También vale la pena señalar que, con mucho, el mayor culpable en Asia es Indonesia, uno de los mayores productores de aceite de palma del mundo, que representa el diez por ciento de las emisiones de deforestación. El otro productor asiático principal de aceite de palma, por supuesto, es Malasia, que encajaría en el cuatro por ciento restante de las emisiones.

Política

Este análisis se basa en datos anteriores. En 2013, un informe de la Comisión Europea encontró que entre 1990 y 2008, "las grandes importaciones de productos de soja principalmente de América del Sur" representaron "aproximadamente el 82 por ciento de la deforestación atribuida a la importación de cultivos oleaginosos" en la UE. 

Esto contrastaba con "las importaciones de aceite de palma del sudeste asiático, que contribuyeron con alrededor del 17 por ciento de la deforestación asociada con las importaciones de cultivos oleaginosos de la UE27, importadas principalmente de Indonesia y Malasia".

Armados con estos datos, estamos preparados para darnos cuenta de que el intento de la UE de abordar la deforestación mediante una prohibición de facto del aceite de palma para biocombustibles, mientras descuidamos en gran medida las medidas legislativas y políticas para abordar el consumo excesivo de carne de res y soja, tiene poco sentido ambiental.

De hecho, un nuevo estudio en julio reveló que aproximadamente la mitad de las exportaciones de carne de res de Brasil y casi una cuarta parte de sus exportaciones de soja a la UE podrían provenir de zonas que fueron deforestadas ilegalmente en el Amazonas y el Cerrado. Por lo tanto, la UE es directamente cómplice de los principales impulsores de la deforestación, pero no ha hecho casi nada para abordar esto.

Pero la evidencia científica disponible sugiere que el enfoque predominante para detener la deforestación, centrado principalmente en la estrategia de boicotear productos particulares, es poco probable que funcione. En la parte 2 de esta serie, exploro respuestas políticas más efectivas. 

Poner fin a la deforestación requerirá no solo mirar la legislación para obligar a 'Otros' a cambiar de rumbo mientras aceleramos sin descanso nuestro propio camino de crecimiento sin fin. Significará, por lo tanto, reducir nuestra complicidad en los impulsores fundamentales de la máquina de crecimiento sin fin.

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*El Dr. Nafeez Ahmed es un periodista medioambiental galardonado. Actualmente escribe para VICE sobre el cambio de sistema, y ​​anteriormente informó sobre la geopolítica del medio ambiente a través del blog 'Earth Insight' en The Guardian . Es director ejecutivo del System Shift Lab y miembro investigador del Schumacher Institute for Sustainable Systems. Es autor de la Guía del usuario sobre la crisis de la civilización: y cómo salvarla (2010) y Estados fallidos, sistemas que colapsan: desencadenantes biofísicos de la violencia política (2017).

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Fuente: The Ecologist: https://theecologist.org/2020/jul/30/towards-great-forest-transition-part-1

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